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Fueron sus padres Mikhail y Maria, Fedor fue el segundo de siete hijos. La madre de Fedor murió de una enfermedad en 1837. Fedor y su hermano Michael fueron enviados a la Academia de la Ingeniería Militar de San Petersburgo poco después la muerte de su madre, aunque estos planes incluso habían empezado antes de que ella se enfermara.

No pasó mucho tiempo hasta que su padre, un cirujano militar jubilado que sirvió como doctor en el Hospital de Mariinsky para Pobres en Moscú, también murió en 1839. Aunque no confirmado con toda seguridad, se cree que Mikhail Dostoievsky fue asesinado por sus propios siervos, que según informes recibidos se enfurecieron durante uno de los ataques de ebriedad violenta de Mikhail, y suministraron a raudales el vodka en su boca hasta que se ahogó. Otra historia dice que Mikhail murió de causas naturales, y un hacendado vecino fabricó esta historia de una rebelión campesina para que él pudiera comprar la propiedad bien barata. Sin tener en cuenta lo que realmente puede haber pasado, Sigmund Freud se enfocó en este cuento en su famoso artículo, Dostoievsky y Parricidio (1928).

Dostoievsky fue arrestado y encarcelado en 1849 por comprometerse en actividad revolucionaria contra el Zar Nicholas I. El 16 de noviembre ese año él fue sentenciado a muerte por actividades antigubernamentales relacionadas con un grupo intelectual radical, el Círculo de Petrashevsky. Sus lecturas, limitadas a la Biblia , le empujaron a rechazar el ateísmo socialista, de inspiración occidental, que había practicado en su juventud. Las enseñanzas de Jesucristo se convirtieron en la suprema confirmación de sus ideas éticas y de la posibilidad de la salvación a través del sufrimiento. La brutalidad que observaba entre los más crueles delincuentes, salpicada a la vez por gestos de generosidad y por sentimientos nobles, le ayudaron a profundizar en su conocimiento de la complejidad del espíritu humano. Después de una ejecución simulada en la que él se enfrentó un pelotón de fusilamiento, la sentencia de Dostoievsky se conmutó por varios años de destierro realizando trabajos forzados en un campamento de prisioneros de Katorga en Omsk, Siberia. La incidencia de epilepsia a que él era predispuesto, aumentó durante este período de sufrimiento. Fue liberado de la prisión en 1854, y se le exigió servir en el Regimiento Siberiano. Dostoievsky gastó a lo siguiente cinco años como cabo (y últimamente como teniente) en el Batallón de la Séptima Línea del Regimiento estacionado en la fortaleza de Semipalatinsk en Kazakstán.

Este fue un punto de profundo cambio en la vida del autor. Dostoievsky abandonó sus sentimientos radicales más tempranos y se volvió profundamente conservador y sumamente religioso. Él cultivó después una amistad peculiar con otro archiconservador, Konstantin Pobedonostsev. Comenzó un romance con María Dmitrievna Isaeva, con quien después se casó. Ella era la viuda de un conocido en Siberia.

En 1860, él volvió a San Petersburgo dónde fundó una serie de periódicos literarios infructuosos con su hermano mayor Mikhail. Dostoievsky fue devastado por la muerte de su esposa en 1864, seguida brevemente por la muerte de su hermano. Él estaba financieramente quebrado por las deudas comerciales y la necesidad de mantener a la viuda de su hermano y sus niños. Dostoievsky se hundió en una depresión profunda, mientras frecuentaba salones del juego por dinero y acumulaba alegremente gruesas pérdidas en las mesas.

Para escapar de los acreedores en San Petersburgo, Dostoievsky viajó a Europa Occidental. Allí, intentó volver a tener una aventura amorosa con Apollinaria (Polina) Suslova, una joven estudiante universitaria con quien ya había tenido un romance varios años antes, pero ella se negó a su propuesta de matrimonio. Dostoievsky estaba muy acongojado por esto, pero pronto se encontró con Anna Snitkina, una taquígrafa de diecinueve años con la que se casó en 1867. Este período produjo la escritura de sus más grandes libros. De 1873 a 1881 él revindicó sus fracasos periodísticos anteriores publicando un periódico mensual lleno de historias cortas, bocetos, y artículos sobre los eventos actuales - el Diario del Escritor. El periódico fue un éxito enorme.

En 1877 Dostoievsky hizo la nota de elogio en el entierro de su amigo, el poeta Nekrasov, con mucha controversia. En 1880, poco antes de su muerte, pronunció su famoso discurso de Pushkin al quitar el velo del monumento de Pushkin en Moscú.

En sus años más tarde, Fedor Dostoievsky vivió durante mucho tiempo en Staraya Russa que era más cerca de San Petersburgo y menos caro que Alemania. Murió el 28 de enero de 1881 y fue enterrado en el Cementerio de Tikhvin en el Monasterio Alejandro Nevsky, en San Petersburgo, Rusia.

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